Henry James es el maestro de la ficción realista y el retrato de una dama se publicó como publicaciones seriadas en las revistas: Atlantic y Macmillan. Los críticos literarios consideran su trabajo como una de sus mejores obras de ficción.

La protagonista de la historia Isabel Archer es invitada por su egoísta madre Lydia a visitar la casa de su tío en Londres. Allí Isabel se encuentra con su primo inválido Ralph y un vecino de Warburton. Isabel rechaza la oferta de matrimonio hecha por Warburton y también un caballero llamado Casper Good Wood. El tío de Lydia se enferma y la deja con un gran legado que utiliza para viajar a Florencia. Allí conoce a Osmond, un expatriado estadounidense y se casa con él. Su relación se convierte en una de las uvas agrias debido a la falta genuina de afecto a Lydia por Osmond. Lydia quiere que Pansy, la hija del primer matrimonio de Osmond, se case con un coleccionista de arte. Pero a Osmond le interesa más casarla con Warburton. Isabel luego escucha la noticia de que su tío se está muriendo y también se da cuenta de que Pansy es la hija de Madame Merle que tuvo una relación adúltera con Osmond. El final de la historia es bastante críptico, lo que deja al lector para averiguar si Isabel volvería con Osmond y también rescataría a Pansy de sus garras.

La novela no puede ser considerada como una obra maestra de la ficción. El arte del realismo no logra su toque estético. Hay varias fallas en la trama. No se puede imaginar que sea una historia apropiada. Los tropos son poco utilizados. No hay profundidad de carácter en la protagonista Isabel. Como obra literaria, la obra de arte tiende a limitarse a un minimalismo escaso. La novela carece de contenido filosófico. ¿Es Isabel una caricatura de heridos femenina? ¿Es ella un arquetipo de la mujer del siglo XVIII? Un crítico marxista rechazaría la novela por estar relacionada con la vida de la burguesía. ¿Isabel, como personaje de la novela, quiere seguir una vida feminista independiente? ¿Por qué rechaza las propuestas de sus pretendientes? ¿Por qué finalmente acepta a Osmond como su pretendiente?

Los personajes masculinos en la novela son muy afeminados. La novela es intensamente subjetiva. La novela no se adhiere a ninguna escuela de pensamiento filosófico. La prosa de la novela es pedante y estúpida. La novela significa el fin de siglo. Al observar la novela a través del prisma del arte de Nietzsche, uno se encuentra solo con los elementos de la melodía de Apolonia y no con el ritmo y el ritmo dionisíacos de los elementos. No hay ningún sentido aristotélico de conciencia catártica en la novela. La novela no satisface el sentido del dialógico del analista literario Bakhtin. El novelista no es versátil en el uso de la prosa. Las relaciones de Isabel con los hombres en la novela se pueden rastrear hasta el complejo Freudian Electra. Isabel buscaba figuras paternas en su vida. La cultura contemporánea del siglo XVIII no es muy propicia para el desarrollo estético de la psique humana. La novela no tiene ningún final adecuado. La historia de la novela está deformada en la conciencia de desunión. La novela es una pieza de prosa fragmentada. La novela no provoca la psique del lector. Como obra de arte literaria, la novela carece de mérito estético.

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